Le Congo occupe l’immense bassin du fleuve éponyme, le plus étendu du continent africain, le deuxième fleuve du monde, après l'Amazone, par le débit et la superficie de son bassin.

Avec ses nombreux affluents, il est le principal réseau navigable d'Afrique mais malheureusement, il ne communique pas directement avec l'océan étant coupé en aval par de nombreux chutes et rapides impropres à la navigation.

En amont de nombreux rapides forment un potentiel hydroélectrique considérable notamment avec le barrage d'Inga.

Plateaux et collines forment l'essentiel du relief, des plaines inondables longeant le fleuve et ses affluents.

Le fleuve, et nombre de ses affluents, prend naissance dans les savanes du sud. Dans le sud-ouest, le fleuve traverse de hauts plateaux accidentés dont celui du Shaba ou Katanga, situé à 1 220 m avant de longer le plateau batéké.

A l'est, on trouve les hautes terres d'Afrique orientale que parcourt le grand rift. Ici se dressent les plus hauts sommets congolais, le Karisimbi (4 507 m), la Mikeno (4 437 m), le Nyaragongo (3 470 m), dans le massif des volcans Virunga, le Ruwenzori, les «montagnes de la Lune», culminant à 5 119 m au pic Marguerite.

Chutes près de Goma
Chutes près de Goma
(avec l'aimable autorisation de Christian Poffet).

Les lacs Mobutu (qui devrait prochainement changer d’appellation), Edouard, Kivu et Tanganyika, jalonnent la frontière avec le Rwanda, le Burundi et la Tanzanie. 

La majeure partie du bassin alluvial est couverte de forêt dense équatoriale et ne compte que de rares foyers de peuplement.

Soumise à l’influence du volume et du régime des précipitations, la végétation est riche et variée avec une dominance de la forêt équatoriale qui occupe plus d'un million de kilomètres carrés au centre du pays.

Au nord et, surtout, au sud du massif forestier, on trouve des savanes (herbacées, arborées ou boisées).

Une forêt claire d'arbres à feuilles caduques occupe le Katanga et le Sud-Ouest. Sur les pentes des hautes montagnes de l'Est, s'étagent des forêts de bambous, des bruyères arborescentes et des mousses.